1880 – ban, Düsseldorfban született Joseph Pilatu néven, az eredeti neve nem Pilates volt. A görög származású, tornászbajnok édesapa és német édesanya gyermekeként világra jött Joseph neve csak iskolában változott Pilatesre.

Krónikus betegségek gyötörték, mint az asztma, a reuma és a D-vitamin hiányból kialakult angolkór. A 19. század végén ezek egyikére sem igazán ismertek hatékony gyógymódot, így Joseph egy gyenge, beteges kisfiú volt. De akaratereje ennél sokkal nagyobb volt! Szerette volna legyőzni fizikai “korlátait”, gyengeségeit, és cirkuszi artistaként dolgozó édesapja nyomdokaiba lépni.

Tizenegy éves korában elkezdett rendszeresen, és versenyszerűen sportolni: búvárkodott, síelt, testépítéssel foglalkozott és sikeres tornász lett belőle, mindeközben autodidakta módon elsajátította az emberi test és az izmok működésének tudományát. Rendkívüli módon foglalkoztatta a helyes légzés – asztmája miatt – ezért fordult a jóga felé. Tanulmányozta a zent, az ókori görög- és római edzésstílusokat és elkezdett próbálgatni. Mozdulatokat, mozdulatsorokat, amelyek segítségével nemcsak saját egészségét sikerült “helyre raknia”, de lerakta a világhírű, fantasztikus módszer alapjait is, amit ma úgy ismerünk: Pilates!

Gyakorlataiban (már a 19. század végén) a nyugodt, de koncentrált energia áramlása, a légzés, az önkontroll és az ellazultság olyan harmóniában van egymással, mint amit a legtöbben napjainkban a Wellness név alatt értünk. 14 éves korára fizikailag annyit fejlődött, hogy modellként dolgozott.

1912-ben Angliába költözött, ahol boxolóként és cirkuszi artistaként kereste kenyerét, ezen kívül a Scotland Yard detektívjeit oktatta önvédelemre. 1914-ben kitört az 1. világháború és Joseph, több honfitársával egyetemben internáló táborba került, ahol rendszeresen edzette fogolytársait. Amikor 1918-ban kitört a spanyolnátha járvány, Pilates és összes társa ép bőrrel átvészelte. Ez már számára is jelzésértékű volt a módszer hatékonyságát illetően.

A háború vége előtt Pilates-t a fogolytáborból áthelyezték Man szigetére, ahol kórházban, nővérek mellett segédkezett. Itt, a kórházi ágyakat rugókkal, botokkal, kötelekkel átalakítva az ágyhoz kötött, néha mozdulni is alig képes háborús sebesülteket kezdte ellenállással szemben edzeni-dolgoztatni speciális, ám még alakulófélben levő mozgásrendszerével. Néha még az orvosok is alig akartak hinni a szemüknek: azok a betegek, akikkel Joseph foglalkozott, sokkal látványosabb javuláson mentek keresztül és jóval hamarabb talpra álltak – néha még a reménytelen esetként tituláltak is -, mint a többiek. A rugós-köteles, kínpadként kinéző kórházi ágyakból lettek később – a szintén kínpadra emlékeztető – Pilates gépek: a Reformer és a Cadillac!

A háború végeztével Joseph visszatért Németországba, ahol módszere különösen táncos körökben örvendett nagy népszerűségnek. Ám amikor a Hatalom is felfigyelt a Módszerre és azt akarta, hogy Pilates a német hadsereg kiképzése során vesse be gyakorlatait, Joseph hajóra szállt, és New Yorkba emigrált.

Útközben a hajón megismerkedett egy Clara nevű ápolónővel, aki életének társa lett, módszerének elkötelezett híve és fejlesztője, majd Joseph halála után pedig tanításainak továbbvivője.

1926-ban, New York-ban a NY City Balett épületében megnyitották első fitnesz termüket. A táncos világ sztárjai Martha Graham és George Balanchine is megismerkednek a Módszerrel, sőt, Balanchine meghívja Pilates-t, hogy legyen a new york-i balett növendékeinek trénere.

Az 1950-es évekre a táncosok váltak Pilates leglelkesebb követőivé. A sérült táncosok különösen szorgalmas tanítványok, mert ugyanolyan kondícióban léphettek színpadra, mint sérülésük előtt! A táncosokat követték a színészek, sportolók – a pilates az elit edzésmódszerévé vált.

Az eredetileg Contrologynak nevezett, anatómiai alapokra épített módszert – mely ötvözi a tai chi, a jóga mozdulatait, valamint görög és római harci mozgásokat is – kitalálója élete végéig, kb. 60 éven keresztül finomította. Nevéhez fűződik több, mint 500 gyakorlat kidolgozása (ebben benne vannak a matrac -és a gépes gyakorlatok egyaránt).

Joshep Pilates 87 éves korában halt meg, a stúdiójukban történt tűzeset szövődményei miatt. Halála után tanításait Clara és legkedvesebb tanítványainak egy szűk csoportja vitte tovább, igyekezvén megőrizni a klasszikus módszert, úgy, ahogy azt Pilates tanította. Ma már csak egyetlen ember maradt a Joseph keze alatt gyakorlatot szerző tanítványok közül hírmondónak: ő a 87 éves Romana Kryzanowska, aki a mai napig aktívan tanítja az ifjúságnak az autentikus, klasszikus Pilates módszert…

1965-ben, 85 éves korában Pilates a módszeréről nekiszegezett kérdésre a következőt válaszolta: “Hiszek a módszeremben! Soha nem volt szükségem gyógyszerekre. A sérülések mindig elkerültek. Az egész világon mindenkinek végeznie kellene a gyakorlataimat! Kiegyensúlyozottak és fittek lehetnének…”